2006 NOMCVB Vorstandsvorsitzender, Terry Epton Abschiedsrede
(gehalten auf der NOMCVB-Jahrestagung, Mittwoch, 13. Dezember 2006)

Wow, was für ein Jahr war das...

Ich möchte allen heute anwesenden CVB-Mitgliedern, CVB-Mitarbeitern und CVB-Vorstandsmitgliedern für ihre Unterstützung im vergangenen Jahr danken.

In mancher Hinsicht war dies das längste Jahr meines Lebens, in anderen wiederum scheint es das kürzeste zu sein. Es ist, als ob ich erst vor einem Jahr hier gestanden und die Verantwortung für den Vorsitz übernommen hätte. Das Offensichtlichste, was mir in den Sinn kommt, ist, dass ich so viel Respekt für so viele Menschen gewonnen habe, die ich in so schwierigen Zeiten beobachten konnte.

Ich habe erlebt, wie Menschen zusammenkamen und traditionelle Differenzen beiseite legten, weil unter den gegebenen Umständen alle unsere Prioritäten sich anglichen, weil wir eine Branche retten wollten. Ich spreche von der Zusammenkunft einer Gruppe, die wir als "Hospitality Coalition" bezeichnet haben. Mit der Unterstützung und unter der Führung von Vizegouverneur Mitch Landrieu gaben die CVB, die Tourism Marketing Corporation, das Convention Center, die Restaurant Association, die Hotel and Lodging Association und andere verschiedene Streitigkeiten und Differenzen auf, um sich zusammenzuschließen und mit einer Stimme zu sprechen, um das Gastgewerbe zu retten.

Man sagt, dass jede noch so dunkle Wolke einen Silberstreif am Horizont hat, und das habe ich in diesem Jahr bei einer Reihe von Gelegenheiten erlebt. Der offensichtlichste, der mir in den Sinn kommt, ist die Ankündigung von Kitty Ratcliff, dass sie uns verlässt, um nach St. Louis, Missouri, zu gehen. Nikki Nicholson war unser Silberstreif am Horizont. Nikki war für uns da und ist die beste Besetzung für unseren VP of Convention Industry Sales. Ich bezweifle, dass wir ohne diese Sturmwolken so stark wären, wie wir es heute sind. Nikki ist unübertroffen, und die Mitarbeiter dieser Organisation haben mir das deutlich gemacht.

Ich kann mich erinnern, dass wir uns in den Wochen und Monaten nach dem Sturm ausschließlich auf die Aufrechterhaltung des Geschäfts konzentriert haben. Wir versuchten, bereits abgeschlossene Aufträge erneut zu bestätigen. Wir mussten andere Städte finden, in die wir Gruppen und Kongresse verlegen konnten, die wir nicht bedienen konnten. Bald darauf mussten wir leider feststellen, dass andere Städte sich zu sehr an den Aufträgen bedienten, die noch in den Büchern standen. Ich habe gesehen, wie die Vertriebsmitarbeiter hier gearbeitet haben, um die gleichen Aufträge immer wieder neu zu buchen. Wie viel Mumm braucht man dazu? Wie viel Hingabe? Ich kann mich lebhaft daran erinnern, wie ich mit Nikki und Stephen Perry zusammensaß und sie sagten: "So etwas wie eine endgültige Entscheidung gibt es nicht mehr". Ich bin immer noch überwältigt von den Bemühungen der Mitarbeiter und Führungskräfte dieser Organisation, die alles getan haben, um für das zu kämpfen, was uns gehört. Jetzt freue ich mich, sagen zu können, dass wir die Wende geschafft haben. Wir verbuchen neue Geschäfte in einem ähnlichen Tempo wie vor dem Sturm.

Nikkis Convention Sales Team wird in diesem Jahr über 750.000 Übernachtungen buchen. Kim Priez und ihr kleines Team von Freizeitexperten werden ihre Ziele übertreffen und in diesem Jahr über 150.000 Übernachtungen buchen. Das ist eine großartige Nachricht, denn es bedeutet, dass die Leute New Orleans wieder kaufen! Das heißt aber nicht, dass wir über den Berg sind. Diese Buchungen sind für die Zukunft gedacht, und wir haben noch viele Risse, Gräben und Schluchten zu füllen, die durch die Stornierung großer Kongresse in der Stadt entstanden sind. Dies stellt für uns sowohl ein Problem als auch eine Chance dar, und wir haben unsere Märkte auf gesunde Weise diversifiziert und einige großartige neue Gruppenreisen gebucht, die gut in die Löcher passen. Das bringt uns neue, ertragreichere Geschäfte, für die wir in der Vergangenheit nie den Platz hatten. Alles in allem ist dies ein spannender Silberstreif am Horizont, den wir für die Zukunft bewahren können.

Apropos Silberstreifen in den dunklen Wolken: Wir haben einen nagelneuen Superdome. Das wäre ohne das Unglück, das wir ertragen mussten, nie passiert. Dank Doug Thornton, einem unserer neuen Vorstandsmitglieder, und seiner Führung haben sie alle Hindernisse überwunden, um für das so wichtige Monday Night Foot-Spiel im September bereit zu sein, bei dem die Saints Atlanta besiegten. Ich weiß noch, wo ich war, und Sie wissen das sicher auch. Ich war in Chicago auf der Messe IT&ME und sah mir das Spiel mit einer Gruppe von Leuten aus New Orleans an. Ich weiß noch, wie ich dachte, dass alle Emotionen in der Stadt für dieses Spiel auf dem Tisch lagen und was passieren würde, wenn wir verlieren würden? Wir haben gewonnen! Was ist mit diesen Saints? Ich möchte Doug öffentlich für seine bemerkenswerte Führung danken. Ich hatte das Vergnügen, im letzten Jahr etwas enger mit Doug zusammenzuarbeiten, und ich kann sagen, dass er einer der klügsten Menschen ist, die ich je getroffen habe.

Mehr Silberstreifen ... das New Orleans Convention Center. Es hätte fünf Jahre gedauert, diesen Ort zu renovieren, und nach der Fertigstellung hätten die ersten Teile noch einmal renoviert werden müssen. Heute haben wir ein brandneues Zentrum von vorne bis hinten; es ist in jeder Hinsicht größer und besser als am Tag seiner Eröffnung. Unter der Leitung von Warren Reuther, der sich weigerte, zu versagen, wurde das Zentrum in Rekordzeit fertig gestellt. Haben Sie zufällig mitbekommen, dass dort letzte Woche eine Bootsausstellung stattfand? Es war die erste Messe, die wir seit dem Sturm begrüßen durften. Warren macht seine Arbeit, und er verdient unsere Anerkennung.

Der Superdome und das Kongresszentrum sind in Ordnung, jetzt arbeiten wir am Flughafen. Ich freue mich, in einem Ausschuss mitzuarbeiten, der Wege finden soll, um den Flughafen auf den Stand der Technik zu bringen.

Ich kann nicht genug über die Mitarbeiter und die Führung hier im Büro sagen. Diese Leute schieben und ziehen die Dinge nun schon seit fast 16 Monaten bergauf. Wenn man einen Berg erklimmt, ist es wichtig, sich auf sein Ziel zu konzentrieren. Aber es ist auch wichtig, ab und zu innezuhalten und zurückzublicken und zu sehen, wie weit man schon gekommen ist, um sich zu inspirieren. Wir sind im vergangenen Jahr sehr weit gekommen. Wir hatten einige Premieren. Wir hatten unseren ersten Mardi Gras nach Katrina und das erste Jazzfest nach Katrina. Wir können besondere Veranstaltungen durchführen wie keine andere Stadt in dieser Stadt, und ich glaube, wir alle wussten, dass wir es schaffen können, obwohl ich mich in den Tagen vor dem Mardi Gras an unsere echten Bedenken erinnern kann, diese große Veranstaltung so kurz nach dem Sturm auszurichten.

Doch der große Test stand uns noch bevor. Wir mussten eine große stadtweite Veranstaltung durchführen - die Tagung der American Library Association im Juni - um zu beweisen, dass wir wirklich für das Geschäft offen waren. Ich habe beobachtet, wie diese Organisation mobilisierte, Komitees bildete und alle möglichen Schritte unternahm, um den Erfolg zu sichern, bis hin zu dem Punkt, dass sie die gesamte Gemeinschaft dazu brachte, in der ganzen Stadt Müll aufzusammeln, nur um sich nach den Sturmschäden von ihrer besten Seite zu zeigen. Ich muss Ihnen sagen, dass die Führung hier unglaublich ist. Menschen, die auf Probleme zugehen, sind selten. Sie sind die wahren Anführer. Es ist immer einfacher, vor Problemen zurückzuschrecken, aber die seltene Person, die auf sie zugeht, ist eine äußerst wertvolle Person. Wenn ein Unternehmen ein paar solcher Menschen hat, kann es sich glücklich schätzen. Dieses CVB hat Dutzende solcher Menschen. Das geschieht nicht zufällig. Es geschieht durch geschickte Rekrutierung und durch großartige Führung.

Ich kann unmöglich alle Personen nennen, die ich jetzt nennen möchte, denn ich könnte mich nie an alle erinnern und ich würde es hassen, jemanden auszulassen. Daher möchte ich einige der führenden Persönlichkeiten nennen, die etwas bewirken und den guten Kampf kämpfen. Zwei Personen, die außerhalb des CVB-Gebäudes weitgehend unbemerkt bleiben, sind Steve Moeller, der Vizepräsident für Finanzen und Verwaltung, und Tammie Boteler, die Leiterin der Finanzabteilung. Steve überwachte den Bau dieses Gebäudes und hält es am Laufen. Er ist unter anderem auch für die Personalabteilung zuständig. Tammie führt die Bücher und schützt unser Vermögen. Beide sind bemerkenswert professionell und es ist toll, mit ihnen zu arbeiten.

Wir hatten seit einiger Zeit zwei wichtige Stellen in den Bereichen Kommunikation und Öffentlichkeitsarbeit zu besetzen. Wir warteten auf die perfekten Kandidaten, und die Leute begannen zu munkeln, dass wir die Stellen besetzen müssten. Zu sagen, dass sich das Warten gelohnt hat, wäre zu kurz gegriffen. Was wir bekamen, waren die beiden perfektesten Kandidaten der Welt. Unsere neue Vizepräsidentin für Kommunikation & Public Relations, Kelly Schulz, war zuletzt Kommunikationsdirektorin bei Meeting Professionals International und arbeitete in der internationalen Zentrale von MPI in Dallas. Kelly stammt aus der Gemeinde St. Bernard und kam nach Hause, um den Job ihres Lebens zu machen, nämlich die anspruchsvollste Position im Bereich Öffentlichkeitsarbeit im ganzen Land zu übernehmen. Sie hat täglich mit den Medien nach Katrina zu tun und macht große Fortschritte. Für Kelly ist es eine Mission, eine Berufung. Wir haben großes Glück, dass wir sie haben. Unsere neue Direktorin für Kommunikation und Öffentlichkeitsarbeit ist Mary Beth Romig. Sie stammt aus der ersten Familie der Öffentlichkeitsarbeit von New Orleans, der Familie Romig. Auch Mary Beth ist auf das Problem und die Chance, für die Stadt, die sie liebt, etwas zu bewirken, zugelaufen. Sie ist ein Energiebündel. Wir können uns glücklich schätzen, diese beiden großartigen Menschen in unserem Team zu haben.

Vor dem Sturm hatte Stephen Perry die Vision, einen Kundenbeirat einzurichten. Dieser Beirat setzt sich aus einigen der einflussreichsten Akteure der Tagungs- und Kongressplanungsbranche zusammen, allesamt große Planer. Der Wert dieser Entscheidung wurde kurz nach dem Sturm deutlich, als wir feststellten, dass wir eine Gruppe von Befürwortern von New Orleans hatten, die sich wirklich in New Orleans investiert fühlten. Sie waren Teil des Geschehens, und sie waren selbstlos motiviert, uns auf jede erdenkliche Weise zu helfen. Hätten wir versucht, sie nach dem Sturm zu rekrutieren, hätte es den Anschein gehabt, als würden wir Cheerleader für eine sehr schwierige Aufgabe suchen. Aber sie waren vor Ort und wollten helfen. Einer der ersten Vorschläge, den wir vor dem Sturm umsetzten, war die Einstellung eines Kundenvertreters, weil der Beirat der Meinung war, dass New Orleans aus Sicht der Kunden als schwierig zu bearbeiten und zu verhandeln sei. Das Ergebnis dieses Vorschlags war, dass wir eine professionelle Kongressplanerin einstellten, die unsere Vizepräsidentin für Kundenbeziehungen, Donna Karl, wurde. Donna hat hervorragende Arbeit geleistet, indem sie für New Orleans einen hohen Kundenservice-Standard geschaffen hat, und sie ist jetzt vor allem an den laufenden Bemühungen des Beirats beteiligt. Dieser Beirat war erst letzte Woche zu einer Sitzung hier, und alle äußerten sich sehr positiv über die Fortschritte, die wir weiterhin machen.

Ich habe gerade Stephens Vision erwähnt, und ich kann wirklich sagen, dass ich nicht glaube, dass wir ohne seine Führung, seine Erfahrung und seine Bereitschaft, sich durch so ziemlich alles durchzuarbeiten, auch nur annähernd da wären, wo wir heute sind. Der Mann ist wie ein Hund mit einem Knochen, wenn es darum geht, für unsere Branche und das, was wir verdienen, zu kämpfen. Er ist ein klar denkender, praktischer Konsensbildner. Ich bin sicher, dass das Team, das wir hier aufgebaut haben, größtenteils auf Stephens Führung zurückzuführen ist.

New Orleans wird wieder auferstehen. Ich weiß es in meinem Herzen, weil es sich in der Vergangenheit schon so oft erhoben hat. Wir wurden schon von Hurrikans & Überschwemmungen heimgesucht, von der britischen Armee angegriffen, von Gelbfieberepidemien heimgesucht, von großen Bränden, berüchtigten Piraten, berüchtigten Politikern, von allem, was man uns an den Kopf werfen konnte. Diese Stadt war während des Bürgerkriegs jahrelang von Unionstruppen besetzt. Wir sind immer wieder zurückgekommen, und die Stadt steht jetzt auf den Schultern des Gastgewerbes wieder auf. Wir werden für unsere Versuche besser sein, als wir es in der Vergangenheit waren. Die Menschen lieben diese Stadt einfach, und es wird immer ein New Orleans geben. Die Frage ist nur, wie schnell wir wieder ganz zurückkehren können und was jeder von uns dafür tun muss.

Zwei Personen aus dem Vorstand, die ich unbedingt erwähnen möchte, waren für mich in diesem Jahr Mentoren. Mark Sanders ist ein absoluter Fels in der Brandung, ein geradliniger Schütze, der genau sagt, was er denkt. Al Groos ist bei jedem Schritt engagiert und konzentriert. Sie gehen beide mit gutem Beispiel voran.

Amy Reimer, General Manager des International House Hotel, ist unsere neue Vorsitzende für 2007. Sie war im vergangenen Jahr Vorsitzende des Mitgliedschaftsausschusses. Ich glaube, dass es ein großer Erfolg ist, 83% unserer Mitglieder in solch mageren Zeiten zu halten, und Amy gebührt große Anerkennung. Ich bin begeistert von Amy und dem einzigartigen "Werkzeugkasten", den sie als Vorsitzende 2007 in unseren Vorstand einbringt. Unter anderem begann Amy ihre Karriere in dieser Branche vor einigen Jahren als Vertriebsleiterin für diese Organisation. Jeder Vorsitzende hat seine eigene Art zu führen. Al hat es nie so gemacht wie Mark. Ich habe es nicht wie AL gemacht und ich bin sicher, dass Amy es nicht wie ich machen wird. Ich bin auch sicher, dass sie eine großartige Vorsitzende sein wird.

Wir können und sollten uns auf die Aufgabe konzentrieren, die wir vor uns haben. Aber wir müssen auch innehalten und uns die Zeit nehmen, um zu würdigen, wie weit wir gekommen sind. Es gibt viele Gesichter, die in dieser Gemeinschaft fehlen. Viele Menschen sind gegangen, um anderswo zu arbeiten. Wir sind die Überlebenden, diejenigen, die durchgehalten haben, und ich glaube, dass man uns für die Wiedergeburt unserer Branche und unserer Stadt verantwortlich machen wird. Herzlichen Glückwunsch an Sie alle.

Wie oft im Leben hat man die Chance, wirklich etwas zu bewirken?

Nun ... ich kann ehrlich sagen, dass ich mein Bestes gegeben habe.